Perburuan meteorit Antartika di Inggris mengangkut banyak barang

Ekspedisi pertama yang dipimpin Inggris untuk mengumpulkan meteorit di Antartika telah kembali dengan membawa 36 batu ruang angkasa.

Dr Katherine Joy dari Universitas Manchester dijatuhkan di lapangan yang dalam bersama pemandu Survei Antartika Inggris Julie Baum selama empat minggu.

Pasangan itu menghabiskan hari-hari mereka di dekat pegunungan Shackleton berlari melintasi lapisan es dengan skidoos mencari benda yang tidak pada tempatnya. Meteorit itu berkisar dari bintik-bintik kecil hingga beberapa yang sebesar melon.

Sekitar dua pertiga dari meteorit dalam koleksi dunia telah ditemukan di Antartika. Ini kontras hitam putih yang menjadikan benua ini tempat berburu yang produktif.

“Begitu Anda menemukan batu hitam, Anda tahu. Anda melesat ke sana dan jantung Anda berdetak kencang,” kata Dr Joy kepada BBC News.

“Mereka tampak hitam karena terbakar ketika mereka turun melalui atmosfer Bumi. Mereka memiliki warna eksterior yang sangat khas, dan mereka memiliki semacam permukaan yang pecah di mana eksterior itu telah meluas dan berkontraksi selama masuknya atmosfer yang keras.”

Negara-negara lain telah lama mengirim ekspedisi ke kutub selatan untuk mencari batuan ruang angkasa. AS dan Jepang telah melakukannya secara teratur sejak tahun 1970-an.

China, Korea Selatan, Italia, dan Belgia juga sering mengirim tim.

Tetapi ini adalah misi pertama seluruh Inggris, yang didanai oleh Leverhulme Trust, dan itu berarti 36 sampel semua akan kembali ke Inggris untuk penyelidikan.

Meteorit melacak asal-usulnya hingga asteroid dan bongkahan kecil puing-puing berbatu yang tersisa dari pembentukan Tata Surya 4,6 miliar tahun lalu. Karena itu, mereka harus banyak memberi tahu kami tentang kondisi yang ada ketika planet-planet terbentuk.

Kontras hitam-putih tidak hanya memudahkan pencarian calon pelanggan di Antartika, tetapi para pemburu juga mendapatkan bantuan dari cara lapisan es bergerak. Meteorit yang jatuh di bagian dalam benua yang tinggi dikuburkan dan diangkut menuju pantai, akhirnya dibuang ke laut.

Tetapi jika konveyor ini kebetulan menabrak penghalang di jalan – seperti berbagai gunung – es akan dipaksa ke atas dan digosok oleh angin untuk mengungkap muatannya.

Ekspedisi karenanya akan memusatkan pencarian mereka di “zona terdampar” khusus ini. Dan meskipun tempat-tempat yang dikunjungi oleh Dr. Joy dan Ms Baum belum dieksplorasi sebelumnya, mereka memiliki alasan yang sangat baik untuk merasa optimis ketika mereka berangkat.

Usaha Manchester-BAS adalah uji coba sebelum penyebaran lain di musim lapangan berikutnya yang akan mencoba menargetkan jenis objek tertentu yang secara sistematis kurang terwakili dalam penemuan Antartika. Ini adalah meteorit besi.

Setrika datang dari jeroan-jeroan planet yang hancur yang tumbuh cukup besar untuk memiliki inti logam, seperti yang dimiliki Bumi saat ini.

“Ketika orang mencari di tempat lain, di gurun kering Bumi misalnya, mereka menemukan proporsi meteorit besi yang jauh lebih tinggi,” jelas ahli matematika Manchester, Dr Geoff Evatt.

“Ini sekitar 5%, sedangkan di Antartika sekitar 0,5%. Kami datang dan berkata: ‘Kami pikir kami bisa menjelaskan perbedaan statistik ini.'” Hipotesisnya adalah bahwa distribusi objek persis sama di Antartika – hanya saja setrika tidak muncul ke permukaan dengan cara yang sama seperti meteorit berbatu.

Cara logam menghantarkan panas berarti setiap setrika yang naik ke atas dan menemui sinar matahari akan segera mencair kembali ke bawah melalui es. Perhitungan Dr Evatt menunjukkan banyak dari benda-benda ini harus hanya 30 cm atau lebih di bawah permukaan.

Itulah sebabnya ketika Dr Joy mengambil batu luar angkasa berbatu di Antartika Timur, ia berada di barat alat uji benua yang dapat melihat jauh ke dalam es untuk merasakan keberadaan logam.

“Apa yang telah kami lakukan adalah merancang detektor logam beragam. Pada dasarnya ini adalah serangkaian panel seluas 5m yang dapat kami seret di belakang skidoo,” katanya.

“Secara real-time, kita bisa merasakan apa yang terjadi di bawah permukaan es. Dan jika benda besi lewat di bawah panel maka beberapa lampu dan beberapa peralatan audio menyala di skidoo dan kita kemudian bisa keluar dan mudah-mudahan mengambil meteorit yang ada di dalam es. “

Dr Evatt menguji sistem di lokasi yang disebut Sky-Blu, yang memiliki es serupa dengan zona terdampar meteorit tetapi jauh lebih dekat dengan bantuan teknik stasiun Rothera besar BAS daripada situs pencarian jauh Dr Joy.

Array bekerja dengan baik dan tim akan membawanya ke Kutub Utara bulan depan untuk beberapa penyesuaian terakhir sebelum menggunakannya dalam kemarahan hanya dalam waktu kurang dari setahun.

Tetapi bahkan jika hipotesis “meteorit yang hilang” ini tidak berhasil, Dr Joy percaya bahwa timbunan batuan antariksa barunya menunjukkan nilai ekspedisi reguler.

“Saya berharap bahwa kami telah memvalidasi gagasan bahwa pergi ke Antartika untuk mengumpulkan meteorit di tempat-tempat yang dapat membuat BAS bekerja dengan baik,” katanya kepada BBC News.

“Saya ingin berpikir orang-orang yang mendanai ilmu lingkungan dan ilmu ruang angkasa akan melihat ini sebagai peluang jangka panjang bagi Inggris.

“Secara potensial apa yang ada di luar sana adalah meteorit unik yang berasal dari benda-benda yang belum pernah kita kunjungi dengan misi ruang angkasa, atau potongan unik Mars atau Bulan yang membuka rahasia yang tak terhitung tentang bagaimana planet-planet itu berevolusi.

“Saya ingin menurunkan lebih banyak orang, melatih para ilmuwan cara mengumpulkan meteorit dengan aman dan membawa mereka kembali ke Inggris untuk penelitian.”

Koleksi Dr Joy sendiri belum kembali ke Manchester. Batu-batu itu mengambil rute pulang yang lebih lambat dengan kapal. Kotak itu akan tiba di kota pada bulan Juni.

Leave a Reply

Your email address will not be published. Required fields are marked *